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    文摘报 2020年10月29日 星期四

    数字“零”的身世和魅力

    《 文摘报 》( 2020年10月29日   07 版)

        对于不少人来说,数学是一种原始的“奇怪语言”。但是,有些人坚持认为数学也可以变得非常有趣。数字“零”的存在就证明了这一点。

        零同时存在多种情况。第一种就是“什么都没有”。首先,零代表一个空无的数量,什么都没有,也就是当我们没有什么可计数的时候。这就是为什么零的最基本用法已经普及到几乎所有文明中。

        根据位置的不同,零也可能表示“有”。因为有了数位系统,我们就需要更细致地使用零,以便知道尽管数字2202的十位上不存在任何东西,但2202与222是不同的。

        巴比伦人和玛雅人分别独立发明了“零”。一些研究人员认为,印度的数字体系也受到了巴比伦人的影响。

        希腊人和罗马人都没有想出“零”,尽管他们的数学发现已成为当今许多科学的基础。直到中世纪,阿拉伯人进入伊比利亚半岛之后,他们才将这个神奇数字的好处教给“文明世界”。但即使如此,文艺复兴时期数学领域的许多进步都是在没有零的情况下产生的。

        有时候我们会理所当然地认为,数学中的事物对所有人来说都要比实际情况更自然或更明显。“零”的故事则是一个巨大的反证:今天对我们来说似乎是普遍使用的东西——似乎它一直就存在——实际上人类花了几个世纪的时间才了解它,并在数学中找到其真正用法。而且,我们至今仍然没有完全掌控它。

        (《参考消息》10.12)

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